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还在挖矿?人家马上要去太空中采矿了

北极蚊子 2017-7-31 17:52

地球是人类的摇篮,但人类不可能永远生活在摇篮中。

曾经,人类前往太空「探险」采矿只是科幻小说中的情节,不过当地球上的资源变得越来越紧缺时,人类也开始把「淘金」的目光望向了太空。

你不要觉得这是人类在异想天开。在浩瀚无垠却又神秘莫测的太空中,其实蕴藏着让人无法想象的数之不尽的矿产资源。

著名的航空航天领域专家康斯坦丁·齐奥尔科夫斯基曾经预测过,在太空中的众多小行星上,可能布满了各种黄金、铂金以及钻石资源。而他的假设也早已被证实。有研究表明,一颗直径 1000 公里的小行星可能含有超过 10 万吨的铂金,相较之下,地球上每年约 130 吨左右的铂金产量就显得有点微不足道了。

(图片来自:Engadget)

尽管大家已经知道了太空中有宝可挖的事实,但真要通过漫漫旅途去太空中「淘金」,其实还面临着诸多问题。比如说从法律层面来看,去太空中采矿可能根本就不合法。

不过重赏之下必有勇夫,对资源的渴求能够最大限度地驱使人类去迎难而上。在这方面,美国可以说是先驱者,不过你可能想象不到,欧洲小国卢森堡也是「太空采矿」领域的先锋部队。

近日,卢森堡政府通过了一项法案,允许私营企业在满足部分条件的情况下获得太空采矿的合法权益。根据计划,这一法案将于 8 月 1 日正式生效,卢森堡也将因此成为继美国之后世界上第二个通过太空采矿法案的国家。

(图片来自:The Asteroid Society)

这项法案跟美国 2015 年通过的太空采矿法(SPACE Act of 2015)非常相似。当年,时任美国总统的奥巴马通过签署这项法案,赋予了美国公民获取太空资源的权利。

不过,这两项法案都利用了联合国有关外太空空间条约(Outer Space Treaty)的一个漏洞。

要知道,根据联合国的这项条约规定,任何国家不得以占领、使用或其他方式来获得外太空的领土,但所有国家都有勘探开发外太空资源的权利。

(图片来自:Peace Palace Library)

因此,美国和卢森堡的这两项法案都仅仅赋予了采矿公司「有限」的权利:他们可以保留从小行星中开采提取出来的矿物,但不享有对小行星的所有权。

不过与美国版不同的是,卢森堡的法案适用范围更广。他们规定,只要你不是由恐怖组织资助的,并且取得了卢森堡政府的运营许可(在卢森堡拥有分支机构或者办公室),哪怕你公司的总部不在卢森堡,都可以获得该法律的保护。

这样一来,卢森堡将有望通过这项法案吸引更多的太空采矿私营公司,成为欧洲地区太空采矿的一个中枢。

其实,这项法案只是卢森堡进行太空资源探索的一部分。从 2013 年开始,卢森堡就已经在进行太空采矿方面的研究了。2016 年 2 月,卢森堡政府正式开启了一个名为「太空资源」(SpaceResources.lu)的长期项目,要从制定法律法规、进行科学研究、投融资等多个层面来推动项目的实施,为的就是在未来的某一天能够前往太空、开采近地小行星中的矿产资源。

(图片来自:Business Wire)

为这项计划担任顾问的前欧洲航天局总干事让·雅克·多尔丹曾表示,近地小行星与地球之间的距离比月球远、比火星近,登陆难度低于登月,加之矿产资源丰富,因此对小行星进行矿产采集可行。

我相信,卢森堡的愿景蕴含着巨大的科学和经济潜力,现在基本技术已经具备。

要说到对太空探索的研究,卢森堡这个弹丸之地还真是不容小觑。别看他们国土面积仅为 2586 平方公里,人口也才 52 万,但在太空研究和卫星通讯领域绝对是一员老将。在全球最大的卫星运营商——欧洲卫星公司的组建过程中,卢森堡曾经发挥了重要的作用,卫星通讯也是其支柱产业之一。

(图片来自:Inspiring Luxembourg)

而为了从技术上实现这一愿景,「不差钱」的卢森堡还选择了跟美国深空工业公司(Deep Space Industries)和美国行星资源公司(Planetary Resources)联手,共同给未来的太空挖矿「出谋划策」。

也许你对这俩公司不太熟悉,但它们背后的顾问和投资人可谓是星光熠熠。行星资源公司的创始人是奇点大学联合创始人彼得·戴曼迪斯(Peter Diamandis)和亿万富豪埃里克·安德森(Eric Anderson),大导演詹姆斯·卡梅隆(James Cameron)是公司的顾问,Google 创始人拉里·佩奇(Larry Page)和埃里克·施密特(Eric Schmidt)、维珍集团创始人理查德·布兰森(Richard Branson)都是公司的主要投资人。

(图片来自:Business HT)

而深空工业公司的创始人大卫·冈普(David Gump)也在航空航天领域深耕已久。他们曾经通过 3D 打印技术开发低成本航天器,还在卫星燃料、材料铸造等领域拥有技术专利,卢森堡政府也曾经对其进行过投资。

(图片来自:TechCrunch)

有了这俩明星公司的加持,卢森堡的太空采矿计划可以说是如虎添翼。

如今的太空采矿领域,真的堪比当年的美国淘金热。多尔丹表示,虽然前期的投入巨大,但最终能够带来的市场回报会更多。研究表明,目前已知的近地小行星大约有 9000 颗,富含多种贵金属以及其他稀缺资源,比如说铁矿石、硅和镍。这些都是对地球上越来越紧缺的资源的一个有力补充。

(图片来自:Universe Today)

虽然目前在法律和技术层面都取得了一些突破,但太空采矿仍然是一个「说起来容易做起来难」的事。像美国和卢森堡这样不差技术也不差钱的国家,尚且需要一段「卧薪尝胆」的积累期,如果再考虑到未来的资源抢夺和分配问题,情况可能就更复杂了。

不过就像开头所说的,对资源的渴求能够提供战胜一切困难的动机和力量。正如齐奥尔科夫斯基曾经说过的:

人类现在还软弱,但已经改造了地球表面。几百万年以后他们可以改变地球表面、海洋和大气。他们要像控制地球一样控制气候和太阳系。他们会穿越我们的星系,他们会到达其他太阳那里寻找新的能源,来代替我们已经老化的太阳。

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