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动物也能靠 AI 发现心脏病!这家初创公司打算建一个宠物健康数据库

北极蚊子 2018-11-22 13:58

1887 年,英国科学家 Augustus Waller 使用毛细管静电计(capillary electrometer)向世人发表了第一个心电图(ECG),当时他到欧洲各地演讲,推广此技术,但陪着他到处演示的不是人,而是他的宠物牛头犬(bulldog)— Jimmie。由于当时必须使用盐水当作介质,所以就把 Jimmie 的脚放进盐水罐中,一站就是连续数个小时,后续还一度引发虐待动物的争议。

图|帮主人演示心电图技术的牛头犬Jimmie(图片来源:www.researchgate.net)

Jimmie 名留 ECG 历史,为日后 ECG 技术发展做了贡献,但即使是现在,Jimmie 的后代及其他动物朋友却很难量测到 ECG。一家香港初创公司 ANIWEAR 决定改变现状,只要 30 秒就能完成动物 ECG 数据量测,再通过后端的 AI,10 分钟之内出具心脏诊断报告。

不同于人类的 ECG 设备都必须符合各国医疗法规限制,在动物领域目前则无此规范,所以 ANIWEAR 进展颇为顺利,目前在香港、台湾、泰国已经有 80 家动物医院采用,不久之前,还与曼谷一家专门治疗珍禽异兽的兽医诊所一起完成了全球第一个蜜袋鼯(sugar glider)的 ECG+AI 检测案例。

图|ANIWEAR跟泰国的动物医院合作,帮蜜袋鼯量测ECG,图中手上拿着的黑色装置就是小型心电图手持检测硬件。

专为动物打造专属硬件

ANIWEAR 的方向很明确,瞄准宠物心脏健康的 AIoT 市场,进而建立一个宠物健康数据库。首先,他们针对宠物开发“CardioBird”,为一款小型心电图的“手持检测”硬件,兽医或护士把硬件放置在手掌中,然后抱住宠物 30 秒,之后将数据传到云端的 AI 诊断模型,系统就会出具一份诊断报告,列出可能患有哪些疾病、以及治疗方式建议,让兽医参考。成为全球第一个专为动物设计的心电图及 AI 解决方案。

让 ANIWEAR 创始人麦年丰看到这个市场商机进而创业的灵感,就是他的宠物,麦年丰曾经担任美国卫生部国家脑神经技术研发中心科学家、美国硅谷生物传感器数研发公司的研究总监,目前他也是香港大学李嘉诚医学院名誉助理教授,生理数据分析一直是他的研究范围,只是都在“人”身上,直到自己养了宠物,才发现原来动物要检查 ECG 是件不容易、也不方便的事。

心脏专科的兽医极为稀少,全亚洲只有4人

举例而言,要检测动物的心电图,需要花费高达 60 分钟的检测时间,加上多位专业人力以及不便宜的检测费用,麦年丰就举例,香港的动物医院单次检测费用约为 1000~2000 港币,而且得排队等上数周或 1 个月,原因就在于专业的资源稀缺,导致时间跟经济成本很高。

麦年丰指出,经过 ACVIM 董事会认证的心脏专科兽医(ACVIM Board-certified veterinary cardiologists)在整个亚洲甚至只有 4 位。大多数的兽医是以普通科为主,也能够替毛小孩检测心脏相关毛病,但难免会遇到不熟悉心脏疾病的状况,通过已经训练好的 AI 系统做更深入的心脏专科检查,不仅能分担兽医的工作量、缩短毛小孩受苦的时间,更重要的是,可以监察现有的心脏病案例,以及帮助兽医侦测尚未出现症状的早期心脏病。

图|手持检测硬件抱着宠物30秒完成ECG侦测,将数据传到后端的AI模型进行分析(图片来源:ANIWEAR)

人类常因心脏病问题而苦恼,其实动物也是,一般来说,大约十分之一的猫有心脏问题,大约 75% 的中年或老年猫科动物和犬科动物,比如 7 岁以上的猫,或 5 岁以上的大型犬,因疾病被送往动物医院后,被发现患有心脏病。由于宠物非常擅长隐藏自己的健康问题,所以很难发现早期的心脏疾病。

图|ANIWEAR 创始人麦年丰(右一)与团队(图片来源:HKSTP)

另外,目前帮动物量心电图都是使用跟人类一样的 EGC 器械,在身体上黏贴电极贴片,动物往往因紧张而扭动身躯,过程中就需要多位专业人员一起做,所以 ANIWEAR 开发一个手持硬件,兽医只要抱着动物就可以量,减少它们的紧张感。

ANIWEAR 与兽医以及高校的兽医教学医院合作,让产品符合临床跟专科医生的需求,而且为了快速扩大使用比例,ANIWEAR 采取免费提供 ECG 量测硬件给动物医院使用的策略,当医院使用了 AI 分析软体、出具诊疗报告,才需付费给 ANIWEAR。

麦年丰透露,服务上线 6 个月已累积了 1000 次心电图测试,除了常见的宠物猫狗之外,ANIWEAR 前阵子还在泰国专门看珍奇异兽的动物医院,量测了蜜袋鼯的 ECG,另外还有像是大蛇、兔子的 ECG。

而 ANIWEAR 目前做的除了帮助兽医提升工作效率、早期发现动物的心脏问题之外,真正的目标是建立一个全球的宠物健康数据库,通过这些信息可用于未来的药物研究或开发,让宠物的医疗保健越来越完善。

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